Теориялық тұжырымдама — бұл картография пәні мен әдісіне көзқарастың белгілі бір жүйесі. Онда осы кезеңдегі картографиялық ғылым мен өндірістің дамуын анықтайтын процестерді түсіну және түсіндіру деңгейі көрсетілген.

Тұжырымдамалар өткен Ғылым тәжірибесін жинақтап, болашақта оның даму үрдістерін бағалауға тырысады. Бірақ олар әрдайым ғылымның жағдайы мен келешегінің бүгінгі түсінігін көрсетеді. Олардың ішінде заманауи көзқарастар мен проблемалар бар. Бұл тұжырымдаманың эволюциясы түсіндіріледі: жаңа тәжірибенің пайда болуына, прогрессивті әдістер мен технологиялардың енгізілуіне қарай теориялық тұжырымдамалар нақтыланады, жетілдіріледі, өзгереді (кейде өте батыл), жаңа орын алады — бұл ғылым теориясының табиғи даму жолы.

Қазіргі уақытта картографияда бірнеше теориялық концепциялар жасалды.

Танымдық немесе модельдік-танымдық тұжырымдама картографияны картографиялық модельдеу арқылы шындықты тану туралы ғылым ретінде, ал картаның өзі — шындық моделі ретінде қарастырады. Картография бұл трактовкасында жаратылыстану және әлеуметтік-экономикалық ғылымдарға (ең алдымен жер туралы ғылымдарға) және таным теориясына жақын қарым-қатынасы бар танымдық ғылым ретінде көрінеді. Бұл тұжырымдаманы негізінен отандық картографтар н. әзірледі. Н. 1940 жылдан бастап Баранский, К. А. Салищев, А. В. Гедымин, А. Г. Исаченко және олардың ізбасарлары.

Коммуникативтік тұжырымдама-онда картография кеңістіктік ақпаратты беру туралы ғылым ретінде, ал карта — ақпарат арнасы, коммуникация құралы ретінде көрінеді. Осылайша, картография информатика саласының бірі болып табылады,ол ақпарат теориясымен, автоматикамен, қабылдау теориясымен тығыз байланысады. ХХ ғасырдың 60-70-жылдары осы тұжырымдаманы қалыптастыруға Батыс картографтары Е. Арнбергер, А. Колачный, А. Робинсон және т. б. негізгі үлес қосты.

Тілдік (кәртілді) концепция картографияны карта тілі туралы ғылым ретінде, ал карта — шартты белгілердің көмегімен жасалған ерекше мәтін ретінде (“карта тілінде жазылған”) түсіндіреді. Бұл жағдайда картография Лингвистика және семиотика (тілдер туралы ғылым) саласы ретінде әрекет етеді, ал оның зерттеу пәні картографиялық таңбалы жүйелер болып табылады. Негізінен а. Ф. Асланикашвилидің, А. А. Лютого, Я. Правда және т. б. еңбектерінің арқасында.

Аталған тұжырымдамалардың әрқайсысының нақты негізі бар, ұтымды астық бар.

Өткен ғасырдың 80-жылдары жаңа геоақпараттық тұжырымдама қалыптасты. Оған сәйкес картография жүйелік ақпараттық-картографиялық моделдеу және геожүйелерді тану туралы ғылым ретінде қарастырылады. Ол геоинформатикамен, жер және қоғам туралы ғылымдармен тығыз байланысты. Карта шындықтың бейнелі-таңбалы геоақпараттық моделі ретінде көрінеді, басқаша айтқанда, ол бір мезгілде таным құралы, және шындықты аналогтық модельдеу тәсілі, және ақпаратты цифрлық нысанда беру құралы.Ұзақ уақыт картографияны географиялық карталар, олардың қасиеттері, оларды жасау және пайдалану әдістері туралы ғылым деп атады. Бірақ қазіргі картография тек карталар арқылы ғана емес, сонымен қатар басқа да картографиялық туындылардың көмегімен табиғат пен қоғамның нақты ақиқатын, объектілері мен құбылыстарын зерттейді. Картографияның географиялық карталар және басқа да картографиялық туындылар, олардың қасиеттері, оларды жасау және пайдалану әдістері туралы ғылым ретінде келесі анықтамасы пайда болды. Картографиялық бейнелер құбылыстардың орын ауыстыруын, олардың кеңістіктік өзгерістерін, уақыт бойынша өзара байланысын және дамуын көрсете алатын, жинақталған білімді бейнелейтін және жаңа білім алу үшін қызмет ететін кеңістіктік бейнелі-таңбалы модельдерді құрайды. Осыған орай К. А. Салищев картографияға осындай анықтама береді.
Ресейдегі Картография жүйесінде (қандай да бір дәрежеде Беларусьте) екі бағытты атап өтуге болады — Географиялық картография және инженерлік картография. Географиялық картография жалпы географиялық жүйелерді (геожүйелерді) және олардың жекелеген компоненттерін бейнелейді және зерттейді. Бұл бағыт өкілдері жаратылыстану-ғылыми пәндермен байланыстарға басымдық береді,ғылыми-танымдық ғылым (көбінесе зерттеу) ретінде картографияға көзқарасты ұстанады. Инженерлік картография өкілдері картографияға ғылыми-техникалық ғылым ретінде көзқарасты ұстанады (көбінесе өндірістік) және одан да көп геодезиялық ғылымдармен байланысты. Сізге “Майами”саяхат агенттігі көмектеседі!
Қазіргі уақытта картографияда бірнеше теориялық тұжырымдамалар – картография пәні мен әдісіне көзқарастар жүйесі қалыптасты. Танымдық немесе модельдік-танымдық тұжырымдама картографияны жер туралы ғылымдармен, табиғи және әлеуметтік-экономикалық ғылымдармен, таным теориясымен тығыз байланысты танымдық ғылым ретінде түсіндіреді және картаны шындық моделі ретінде қарастыра отырып, шындықты зерделеуде картографиялық үлгілеуге артықшылық береді. Бұл тұжырымдаманың өкілдері негізінен ресейлік картографтар Н. болып табылады.Н. 1940 жылдан бастап Баранский, К. А. Салищев, А. В. Гедымин, А. Г. Исаченко және олардың ізбасарлары.
Коммуникативтік концепция картографияны информатика саласы ретінде, ал картаны коммуникация құралы, ақпарат арнасы ретінде қарастырады. Батыс картографтары Е. Арнбергер, А. Колачный, А. Робинсон және т.б. осы Тұжырымдаманың әзірлемелері А. Ф. Асланикашвили, А. А. Лютый, Я. Правда (1970-1980 жж.) болып табылады.
Әртүрлі көзқарастарды үйлестіретін басқа да тұжырымдамалар бар. Метакартография-бейнелеудің логикалық-философиялық принциптеріне негізделген картография теориясы (А. Ф. Асланикашвили). Картология – картографияның коммуникативтік және модельдік функциялары туралы түсініктерді біріктіретін теория (Л. Ратайский).
Аталған тұжырымдамалардың әрқайсысы бейнелеуге құқылы. Онда Картография әлемді тану туралы ғылым ретінде, кеңістіктік ақпаратты беру құралы ретінде және шындықты танудың ерекше тілі ретінде көрінеді. ХХ ғасырдың 80 жылдары жаңа геоақпараттық тұжырымдама дами бастады.